Utrecht, capitale mondiale du vélo (dossier)

Publié le par Les Echos via M.E.

La quatrième ville des Pays-Bas mène une politique volontariste pro-vélo depuis plus de trente ans. Utrecht est maillot jaune au classement mondial des villes les plus accueillantes pour les bicyclettes.

Photo Michel Eyraud, juillet 2011

Utrecht Central. A peine descendu du train, on remarque la suprématie du vélo. Sur le quai, le voyageur a le choix entre descendre vers le parking des vélos, ou s'élever pour rejoindre le hall de la gare, puis une grande esplanade piétonnière. Les curieux choisiront la voie basse. Ils pénétreront alors dans le plus grand parking pour vélos du monde, soit 12.500 places s'étalant sur plusieurs étages et plusieurs ailes. Doté de la signalisation la plus moderne et d'autoroutes à deux-roues en pente douce, le lieu - achevé fin août 2019 - semble pour le moins futuriste.

Une fois sorti de la gare, vous n'aurez pas fini d'être étonné. Tout d'abord par le faible niveau sonore de la ville. Quelques voitures, certes, mais surtout beaucoup de bicyclettes, beaucoup plus silencieuses. Les cyclistes arrivent de toutes parts, sur des vélos plus ou moins imposants : certains sont plutôt des triporteurs, d'autres sont dotés de remorques ou de multiples sièges pour enfants. Bienvenue sur le Vredenburgknoop, une artère qui mène à la ville médiévale d'Utrecht et qui voit passer tous les jours une moyenne de 33.000 cyclistes. Le record d'affluence s'établit à 47.000 cyclistes en une seule journée.

La politique du tout-vélo

Tout de suite, on comprend pourquoi la quatrième ville des Pays-Bas caracole en tête de l'index Coya des « bicycle cities », avec un total de 78 points. La ville néerlandaise a non seulement obtenu de très bons scores en matière d'infrastructures, mais aussi pour la sécurité des usagers ou sa politique antivols. Les autres villes en ce domaine sont loin : Munster (66 points) et Anvers (61 points). A Utrecht, chaque jour, 125.000 personnes traversent le centre-ville. Un tiers de la population utilise quotidiennement son vélo pour se rendre au travail, à l'école, à l'université, etc. C'est aussi à vélo que les deux tiers des habitants se déplacent pour aller en ville. Au total, Utrecht revendique aujourd'hui 245 kilomètres de voies cyclables et 18 kilomètres de rues réservées aux vélos.

Il faut dire que la ville a pris depuis longtemps le virage. « Comme toutes les villes européennes, Utrecht a eu la tentation du tout-voiture dans les années 1950-60 mais, dès les années 1970, nous en sommes revenus et, à la demande des habitants, la ville a fait clairement le choix du vélo… » explique Frans Jan van Rossem, responsable du programme Développement urbain piétons et vélos à la mairie d'Utrecht depuis maintenant six ans. Dès les années 1970, certaines voies express sont ainsi redevenues des canaux. Depuis, de municipalité en municipalité, la volonté politique ne s'est jamais démentie dans cette ville où les électeurs votent essentiellement Verts ou à gauche. « Le vélo est un moyen de transport abordable, bon pour la santé et très adapté à une ville compacte comme Utrecht, avec un rayon de 8 ou 9 kilomètres. Surtout, le vélo permet de répondre aux contraintes générées par notre très forte croissance », indique Frans Jan van Rossem.

Décourager les voitures

Utrecht est passée en cinq ans de 300.000 à 350.000 habitants, et les projections tablent sur 430.000 habitants à l'horizon de 2030. « Pour que cette croissance soit gérable, il nous faut miser sur le vélo. Par exemple, nous avons le projet de porter le parking de la gare à 33.000 places en 2025 : nous n'aurions jamais pu accueillir autant de voitures… » estime Frans Jan van Rossem. De là, une politique volontariste du « tout vélo ». Ainsi, au dernier changement de municipalité, en 2013, la nouvelle vice-maire, Lot van Hooijdonk, a affirmé avoir trois priorités pour sa ville : « cycling, cycling and cycling ». C'est alors qu'Utrecht a adopté son nouveau slogan « We all cycle » : « Nous pédalons tous ! ».

Depuis, quelque 180 millions d'euros ont été investis pour le vélo, permettant la construction de nombreux parkings, d'espaces partagés entre piétons et cyclistes, de rues « vélo » où les voitures sont certes tolérées, mais certainement pas prioritaires, etc. Parmi les projets les plus emblématiques, le pont Dafne-Schippers, réservé aux cyclistes et piétons. Achevé en avril 2017, il relie de nouveaux quartiers au nord-ouest de l'agglomération. Une étude d'impact évalue le retour sur investissements à 250 millions d'euros par an : bénéfices socio-économiques indirects sur la santé, l'entretien des chaussées, etc. La contribution directe à l'économie (emplois notamment) est, elle, estimée à 38 millions d'euros.

La ville a encore plein de projets dans ses cartons, dont celui de couper le Catharijnesingel, l'un des grands axes nord-sud qui traverse toujours le centre-ville. De quoi faire grincer les dents des derniers automobilistes irréductibles. « Nous voulons décourager les voitures, mais il ne faut pas aller trop vite et ne pas brûler les étapes. Tout est affaire de balance et il est important d'avoir l'adhésion des habitants… » explique Frans Jan van Rossem. La sagesse de l'expérience.

Cécile Desjardins

A lire aussi : Le vélo et la politique de mobilité urbaine aux Pays-Bas à travers le cas de la ville d'Utrecht

Dutch Cycling Vision, Dutch Cycling Embassy, mars 2019 

N.B. Le "Dutch Cycling Embassy" est un réseau d’organisations publiques et privées pour la promotion de la pratique du vélo pour tous. Nous représentons le meilleur du cyclisme néerlandais : connaissances, l’expérience d’experts venant de compagnies privées, ONGs, instituts de recherche, les autorités publiques nationales et locales.

Pour en savoir plus sur les politiques de développement de la mobilité à vélo, 2 livres de référence :

- Olivier Razemon, Le pouvoir de la pédale, Ed. Rue de l'échiquier, mars 2014.

- Fédéric Héran, Le retour de la bicyclette, Ed. La Découverte, mai 2014.

A voir aussi le documentaire récent "Utrecht: Planning for People & Bikes, Not for Cars" (en anglais) ci-dessous :